O curioso caso do laser mistério da nebulosa da formiga

Pode soar como o slogan de um velho filme de ficção científica B-Movie (que veio da nebulosa da formiga!), mas como se vê, há realmente um poderoso feixe de laser atirando para fora da nebulosa formiga distante cerca de 8.000 anos-luz de distância. Isso é uma tentativa de comunicação intergaláctica, ou é algum estranho e desconhecido fenômeno natural em andamento?

A nebulosa da formiga

Provavelmente o último. Embora nós realmente seríamos capazes de diferenciar os dois? O laser anômala da nebulosa da formiga foi descoberto pela Agência Espacial Européia (ESA) no observatório espacial Herschel, um dos maiores telescópios infravermelhos do espaço. Observações recentes conduzidas por Herschel revelaram uma intensa emissão laser vindo diretamente do núcleo da nebulosa, e os cientistas não têm certeza exatamente o que está produzindo o feixe.

Há alguns fenômenos extremamente raros que podem gerar lasers dentro de nebulosas. Curiosamente, o astrônomo Donald Menzel foi o primeiro a sugerir que os lasers poderiam ser produzidos por nebulosas no espaço, e Menzel também é o astrônomo que descobriu a nebulosa da formiga (seu nome oficial é Menzel 3). De acordo com as teorias de Menzel, certos tipos de gases radioativos podem agregar em densas nuvens próximas às estrelas, e esses gases podem amplificar a luz das estrelas o suficiente para produzir feixes de luz laser.

Menzel 3

Dr. Isabel Aleman, autora principal do novo estudo dos lasers da nebulosa da formiga, diz que a coincidência de descobrir um laser vindo desta nebulosa particular é surpreendente:

Detectamos um tipo muito raro de emissão chamada emissão de laser de recombinação de hidrogênio, que só é produzida em uma estreita gama de condições físicas. Essa emissão só foi identificada em um punhado de objetos antes e é uma feliz coincidência que detectamos o tipo de emissão que Menzel sugeriu, em uma das nebulosas planetárias que ele descobriu.

A nebulosa da formiga recebe seu nome do fato que consiste em dois lóbulos do gás que se assemelham à cabeça e ao tórax de uma formiga. Enquanto eu tenho certeza que existem raros exemplos em que os lasers podem ser gerados por nuvens de gás radioativo, eu só tenho que saber: se esta era uma tentativa de uma raça alienígena de comunicação, que nós sequer conhecê-lo? O que as formigas horríveis da nebulosa das formigas estão tentando nos dizer?

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