A história arrepiante do ‘Núcleo Demoníaco’ e os cientistas que se tornaram suas vítimas

Era 13 de agosto de 1945, e o ‘núcleo do demônio’ estava pronto, esperando para ser solto em um Japão atordoado ainda cambaleando no caos fresco dos ataques mais mortais que alguém já tinha visto. Uma semana antes, ‘Little Boy’ detonou sobre Hiroshima, seguido rapidamente por ‘Fat Man’ em Nagasaki. Estas foram as primeiras e únicas bombas nucleares já usadas na guerra, reivindicando até 200.000 vidas – e se as coisas tivessem sido um pouco diferentes, um terceiro ataque mortal teria seguido em seu rastro infernal. Mas a história tinha outros planos. Depois que Nagasaki provou que Hiroshima não era por acaso, o Japão prontamente se rendeu em 15 de agosto, com a rádio japonesa transmitindo um discurso gravado do Imperador Hirohito concordando com as exigências dos Aliados. Recreação do acidente de 1945. (Laboratório Nacional de Los Alamos) Acontece que essa foi a primeira vez que o público japonês em geral ouviu uma das vozes de seus imperadores, mas para cientistas do Laboratório Los Alamos no Novo México – também conhecido como Projeto Y – o evento teve um significado mais premente. Significava que o coração funcional da terceira bomba atômica em que eles estavam trabalhando – uma esfera de 6,2 quilos (13,7 lb) de plutônio refinado e gálio – não seria necessário para o esforço de guerra, afinal. Se o conflito ainda estivesse em fúria, como acontecera por quase cinco anos seguidos, esse núcleo de plutônio teria sido encaixado em uma segunda montagem do Homem Gordo e detonado sobre outra cidade japonesa inocente apenas quatro dias depois. Como foi, o destino libertou essas almas, e o dispositivo de Los Alamos – codinome ‘Rufus’ neste momento – seria retido na instalação para testes adicionais.
Foi durante esses testes que a bomba nuclear restante, que acabou se tornando conhecida como o núcleo demoníaco, ganhou esse nome. 001 plutônio de bomba nuclear de núcleo de demônio 6
A mão queimada e empolada de Daghlian.
(Los Alamos National Laboratory) O primeiro acidente aconteceu menos de uma semana depois da rendição do Japão, e apenas dois dias após a data do bombardeio cancelado do núcleo demoníaco. Essa missão pode nunca ter sido lançada, mas o núcleo demoníaco, encalhado em Los Alamos, ainda encontrou uma oportunidade para matar. Os cientistas de Los Alamos conheciam bem os riscos do que estavam fazendo quando conduziram experimentos de criticalidade – um meio de medir o limiar em que o plutônio se tornaria supercrítico, o ponto em que uma reação nuclear em cadeia desencadearia uma rajada de radiação letal. O truque realizado por cientistas no Projeto Manhattan – do qual o Laboratório Los Alamos fazia parte – foi descobrir o quão longe você poderia ir antes que essa reação perigosa fosse desencadeada.
Eles até tinham um apelido informal para os experimentos de alto risco, um que sugeria os perigos do que faziam. Eles o chamavam de “cócegas na cauda do dragão”, sabendo que se tivessem a infelicidade de despertar a fera furiosa, eles seriam queimados. Louis Slotin, à esquerda, com a primeira montagem da bomba nuclear, Gadget (Laboratório Nacional Los Alamos) E foi exatamente isso que aconteceu com o físico de Los Alamos, Harry Daghlian. Na noite de 21 de agosto de 1945, Daghlian retornou ao laboratório após o jantar, para fazer cócegas na cauda do dragão sozinho – sem outros cientistas (apenas um segurança) por perto, o que foi uma violação dos protocolos de segurança. Enquanto trabalhava, Daghlian rodeava a esfera de plutônio com tijolos de carboneto de tungstênio, que refletiam nêutrons lançados pelo núcleo de volta, aproximando-o da criticalidade. Tijolo por tijolo, Daghlian construiu essas paredes reflexivas ao redor do núcleo, até que seu equipamento de monitoramento de nêutrons indicou que o plutônio estava prestes a ficar supercrítico se ele colocasse mais. Ele se moveu para puxar um dos tijolos, mas ao fazê-lo acidentalmente o jogou diretamente no topo da esfera, induzindo supercriticalidade e gerando um brilho de luz azul e uma onda de calor. 001 plutônio de bomba nuclear de núcleo de demônio 6Recreação do acidente de 1946. (Laboratório Nacional de Los Alamos) Daghlian estendeu a mão imediatamente e removeu o tijolo, notando uma sensação de formigamento na mão ao fazê-lo. Infelizmente, já era tarde demais. Naquele breve instante, ele recebeu uma dose letal de radiação. Sua mão queimada e irradiada empolou e ele acabou entrando em coma após semanas de náusea e dor. Ele estava morto apenas 25 dias após o acidente. O guarda de segurança também recebeu uma dose não letal de radiação. Mas o núcleo demoníaco ainda não estava terminado. Apesar de uma revisão dos procedimentos de segurança após a morte de Daghlian, quaisquer alterações feitas não foram suficientes para evitar um acidente similar ocorrido no ano seguinte. 001 plutônio de bomba nuclear de núcleo de demônio 7Recreação do acidente de 1946. (Laboratório Nacional Los Alamos) Em 21 de maio de 1946, um dos colegas de Daghlian, o físico Louis Slotin, estava demonstrando um experimento de criticidade similar, abaixando uma cúpula de berílio sobre o núcleo. Como os tijolos de carboneto de tungstênio antes dele, a cúpula de berílio refletia os nêutrons no núcleo, empurrando-o para a criticidade.
Slotin teve o cuidado de garantir que a cúpula – chamada de tamper – nunca cobrisse completamente o núcleo, usando uma chave de fenda para manter um pequeno espaço, atuando como uma válvula crucial para permitir que um número suficiente de nêutrons escapasse. O método funcionou, até que não funcionou. A chave de fenda escorregou e a cúpula caiu, por um instante, cobrindo completamente o núcleo do demônio em uma bolha de berílio, lançando muitos nêutrons para trás. Outro cientista na sala, Raemer Schreiber, virou-se ao som da cúpula caindo, sentindo calor e vendo um clarão azul enquanto o núcleo demoníaco se tornava supercrítico pela segunda vez no espaço de um ano. 001 plutônio de bomba nuclear de núcleo de demônio 6Diagrama do acidente de 1946. (Laboratório Nacional de Los Alamos) “O clarão azul era claramente visível na sala, embora ele (a sala) estivesse bem iluminado das janelas e possivelmente das luzes do teto”, escreveu Schreiber mais tarde em um relatório. “A duração total do flash não poderia ter sido superior a alguns décimos de segundo. Slotin reagiu muito rapidamente ao desviar a peça de adulteração. “Slotin pode ter sido rápido em corrigir seu erro mortal, mas novamente, o dano já estava feito.
Ele e outros sete na sala – incluindo um fotógrafo e um guarda de segurança – foram todos expostos a uma explosão de radiação, embora Slotin fosse o único a receber uma dose letal, e maior do que a infligida a Daghlian. Depois de um primeiro ataque de náusea e vômito, ele inicialmente pareceu se recuperar no hospital, mas em poucos dias estava perdendo peso, sentindo dores abdominais e começando a mostrar sinais de confusão mental. 001 plutônio de bomba nuclear de núcleo de demônio 6Operação Crossroads. (Departamento de Defesa dos EUA) Um comunicado de imprensa emitido por Los Alamos na época descreveu sua condição como “queimadura solar tridimensional”. Nove dias depois que a chave de fenda escorregou, ele se foi. Os dois acidentes mortais, com apenas alguns meses de diferença, finalmente viram mudanças reais acontecerem em Los Alamos. Novos protocolos significaram o fim dos experimentos de criticalidade “práticos”, com cientistas forçados a usar máquinas de controle remoto para manipular núcleos radioativos a uma distância de centenas de metros. Eles também pararam de chamar o núcleo de plutônio ‘Rufus’. A partir daí, era conhecido apenas como o “núcleo demoníaco”.
Mas depois de tudo o que aconteceu, o tempo das armas nucleares restantes também estava em alta. Após o acidente de Slotin – e o aumento do núcleo resultante dos níveis de radiação – planeja usá-lo na Operação Crossroads, as primeiras demonstrações de explosões nucleares no pós-guerra, que começaram no Atol de Bikini um mês depois, foram arquivadas. Em vez disso, o plutônio foi derretido e reintegrado no estoque nuclear dos EUA, para ser reutilizado em outros núcleos, se necessário. Pela segunda e última vez, o núcleo demoníaco foi negado a sua detonação. Embora as mortes de dois cientistas não possam ser comparadas aos horrores não contados se o núcleo demoníaco tivesse sido usado em um terceiro ataque nuclear contra o Japão, também é fácil entender por que os cientistas deram a ele o nome supersticioso que fizeram. Depois, há os detalhes estranhos que preenchem o pano de fundo da história. Assim como Daghlian e Slotin não foram mortos apenas por acidentes semelhantes envolvendo o mesmo núcleo de plutônio: ambos os incidentes ocorreram às terças-feiras, no 21º dia do mês, e os homens até faleceram no mesmo quarto do hospital. Claro, essas são apenas coincidências. O núcleo demoníaco não era realmente demoníaco. Se há uma presença maligna aqui, não é o núcleo, mas o fato de que os humanos correram para fazer essas armas terríveis em primeiro lugar. E o verdadeiro horror – além dos terríveis efeitos do envenenamento por radiação – é como espetacularmente os cientistas da metade do século XX não conseguiram se proteger dos perigos extremos com que estavam brincando, apesar de conhecerem plenamente os graves riscos em seu meio. De acordo com Schreiber, as primeiras palavras de Slotin imediatamente após o incidente da chave de fenda foram simples, e já se demitiram. Ele confortara seu amigo moribundo Daghlian no hospital e sabia o que viria a seguir. “Bem”, ele disse, “é isso.”
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